Una visión general de la última glaciación global

Matterhorn contra el cielo azul y las nubes

Las cuatro caras distintivas del Matterhorn en los Alpes fueron esculpidas por glaciares y hielo.

Foto de Claude-Olivier Martí / Getty Images





¿Cuándo ocurrió la última Edad de Hielo? El período glacial más reciente del mundo comenzó hace unos 110.000 años y terminó hace unos 12.500 años. La extensión máxima de este período glacial fue el Último máximo glacial (LGM) y ocurrió hace unos 20.000 años.

Aunque la Época del Pleistoceno experimentó muchos ciclos de glaciales e interglaciales (los períodos más cálidos entre los climas glaciales más fríos), el último período glacial es la parte más estudiada y mejor conocida del mundo actual. era de Hielo , especialmente con respecto a América del Norte y el norte de Europa.



La geografía del último período glacial

En el momento de la LGM (mapa de la glaciación) , aproximadamente 10 millones de millas cuadradas (~ 26 millones de kilómetros cuadrados) de la tierra estaban cubiertos por hielo. Durante este tiempo, Islandia estuvo completamente cubierta, al igual que gran parte del área al sur hasta las Islas Británicas. Además, el norte de Europa se cubrió hasta el sur de Alemania y Polonia. En América del Norte, todo Canadá y partes de los Estados Unidos estaban cubiertos por capas de hielo tan al sur como los ríos Missouri y Ohio.

El Hemisferio Sur experimentó la glaciación con la Capa de Hielo Patagónico que cubrió Chile y gran parte de Argentina y África y porciones del Oriente Medio y el sudeste asiático experimentó una importante glaciación en las montañas.

Debido a que las capas de hielo y glaciares de montaña cubrió gran parte del mundo, se han dado nombres locales a las diversas glaciaciones en todo el mundo. El Pinedale o Fraser en el Montañas Rocosas de América del Norte , Groenlandia, el Devensiano en las Islas Británicas, el Weichsel en el norte de Europa y Escandinavia, y las glaciaciones antárticas son algunos de los nombres que se les ha dado a dichas áreas. Wisconsin en América del Norte es uno de los más famosos y mejor estudiados, al igual que la glaciación Würm de los Alpes europeos.

Clima glacial y nivel del mar

Las capas de hielo de América del Norte y Europa de la última glaciación comenzaron a formarse después de una etapa fría prolongada con un aumento de las precipitaciones (principalmente nieve en este caso). Una vez que las capas de hielo comenzaron a formarse, el paisaje frío alteró los patrones climáticos típicos al crear sus propias masas de aire. Los nuevos patrones climáticos que se desarrollaron reforzaron el clima inicial que los creó, sumergiendo las diversas áreas en un período glacial frío.

Las partes más cálidas del globo también experimentaron un cambio en el clima debido a la glaciación, ya que la mayoría de ellas se volvieron más frías pero más secas. Por ejemplo, la cubierta de selva tropical en África occidental se redujo y se reemplazó por pastizales tropicales debido a la falta de lluvia.

Al mismo tiempo, la mayor parte del mundo desiertos se expandieron a medida que se secaban. Sin embargo, el suroeste de Estados Unidos, Afganistán e Irán son excepciones a esta regla, ya que se volvieron más húmedos una vez que se produjo un cambio en sus patrones de flujo de aire.

Finalmente, a medida que avanzaba el último período glacial previo al LGM, los niveles del mar en todo el mundo descendieron a medida que el agua se almacenaba en las capas de hielo que cubrían los continentes del mundo. El nivel del mar bajó unos 50 metros (164 pies) en 1000 años. Estos niveles luego se mantuvieron relativamente constantes hasta que las capas de hielo comenzaron a derretirse hacia el final del período glacial.

Flora y fauna

Durante la última glaciación, los cambios en el clima alteraron los patrones de vegetación del mundo de lo que habían sido antes de la formación de las capas de hielo. Sin embargo, los tipos de vegetación presentes durante la glaciación son similares a los que se encuentran en la actualidad. Muchos de estos árboles, musgos, plantas con flores, insectos, pájaros, moluscos con caparazón y mamíferos son ejemplos.

Algunos mamíferos también se extinguieron en todo el mundo durante este tiempo, pero está claro que vivieron durante el último período glacial. Mamuts, mastodontes, bisontes de cuernos largos, gatos dientes de sable y perezosos terrestres gigantes están entre estos.

La historia humana también comenzó en el Pleistoceno y la última glaciación nos impactó fuertemente. Lo más importante, el descenso del nivel del mar ayudó en nuestro movimiento de Asia a América del Norte como la masa de tierra que conecta las dos áreas en Alaska Estrecho de Bering (Beringia) surgió para actuar como un puente entre las áreas.

Los restos de hoy de la última glaciación

Aunque la última glaciación terminó hace unos 12.500 años, los restos de este episodio climático son comunes en todo el mundo hoy en día. Por ejemplo, el aumento de las precipitaciones en América del Norte gran cuenca área creó enormes lagos (mapa de lagos) en un área normalmente seca. El lago Bonneville fue uno y una vez cubrió la mayor parte de lo que es hoy Utah. El Gran Lago Salado es la porción restante más grande del lago Bonneville en la actualidad, pero las antiguas costas del lago se pueden ver en las montañas alrededor de Salt Lake City.

También existen varios accidentes geográficos en todo el mundo debido al enorme poder de movimiento glaciares y capas de hielo. En Manitoba, Canadá, por ejemplo, numerosos lagos pequeños salpican el paisaje. Estos se formaron cuando la capa de hielo en movimiento arrancó la tierra debajo de ella. Con el tiempo, las depresiones formadas se llenaron de agua creando 'lagos de caldera'.

Finalmente, hay muchos glaciares todavía presentes en todo el mundo hoy en día y son algunos de los restos más famosos de la última glaciación. La mayor parte del hielo actual se encuentra en la Antártida y Groenlandia, pero también se encuentra algo de hielo en Canadá, Alaska, California, Asia y Nueva Zelanda. Sin embargo, lo más impresionante son los glaciares que aún se encuentran en las regiones ecuatoriales, como las montañas de los Andes en América del Sur y el Monte Kilimanjaro en África.

Sin embargo, la mayoría de los glaciares del mundo son famosos hoy en día por sus importantes retrocesos en los últimos años. Tal retirada representa un nuevo cambio en el clima de la tierra, algo que ha sucedido una y otra vez durante los 4600 millones de años de historia de la tierra y que, sin duda, seguirá ocurriendo en el futuro.